啤酒包装的新趋势

消费者对具有良好消费体验的安全、轻质啤酒瓶的接受度将促进PET啤酒包装的发展。

    如果你从冰箱拿啤酒或在游泳池边想喝一杯时摔破过啤酒瓶,你可能想过为什么不用塑料瓶装啤酒,就像如今许多其他类型的饮料那样。

    对几十年前的碳酸软饮料和水以及最近的果汁、液体乳制品、酱汁以及食用油而言,安全、轻质、几乎牢不可破的完全可回收材料是极具吸引力的包装选择。因此,尤其是PET塑料正在成为众多类型产品的首选包装材料。

    虽然20世纪90年代中期就出现了塑料啤酒瓶,但似乎PET等塑料瓶仍然无法完全替代玻璃瓶和金属瓶。啤酒生产商和灌装厂早已认识到塑料瓶的好处,而现在消费者有了决定权。如果消费者最终乐意选择PET啤酒瓶替代玻璃瓶或其他材料的啤酒瓶,那么啤酒行业会迅速更换包装瓶,因为相比而言PET具有较高的可持续性和成本优势。

亚太地区啤酒消费量日益增长 

    啤酒是全世界第三受欢迎的饮料,仅次于水和茶。据市场分析公司透明度市场研究称,啤酒是亚太地区销售最快的酒精饮料之一,2013年其市场价值为1549.1亿美元。这其中有许多原因,包括印度、中国以及越南等国不断增长的人口、可支配收入的增加、多口味啤酒的开发,以及该地区餐馆数的增加。

    与斯里兰卡、老挝等国相比,中国、印度和日本的人均啤酒消费量更高。创新包装在该市场的发展过程中发挥了重要作用,而PET包装将大大促进啤酒消费量的持续增长。

更换包装材料 

    许多食品与饮料生产商已经用PET替换了传统的纸板箱、金属罐、玻璃瓶等包装材料。更换包装材料的优缺点包括:短期和长期的总成本影响;预期的消费者反应;对品牌的影响;成品容器的重量与性能;运输与储存问题;包装产品的保质期;可回收性与可持续性等等。既然PET具有许多优点,为什么啤酒不能像汽水和果汁那样更换包装材料呢?

啤酒需要极致的保护 

    用PET瓶灌装的所有饮料都具有合理的保质期,即使是对氧敏感的饮料。然而,在正常情况下普通PET吹瓶的渗透性经过较长时间会使得氧气进入瓶内,同时二氧化碳会逸出瓶外,所以碳酸饮料最终会没“气”。对酿造产品而言,最重要的是二氧化碳流失以及瓶外的氧分子进入,因为气体会直接影响啤酒的感官品质(比如口感、气味)及其“泡沫稳定性”。

有色啤酒瓶比透明的更好 

    光线也会显著影响瓶装啤酒。因此大多数啤酒仍采用褐色、琥珀色或绿色等有色玻璃瓶,以减轻白天的紫外线和可见光对啤酒的负面影响。 

    现在大部分PET瓶装的单杯啤酒具有足够长的保质期,因此啤酒生产商可以生产PET瓶装的啤酒用于某些特殊场合。例如,在音乐节、体育赛事和其他户外活动期间,无数人开怀畅饮,在这些场合玻璃或其他材质的容器都存在安全隐患。

    PET瓶是首选的包装材料,因为它们不易破碎,即使破碎也不会产生伤人的锋利碎片或尖锐边缘。在上述场合塑料瓶啤酒还能省去装啤酒的塑料杯,这使得吧台/酒吧的服务效率更高,而消费者也可以使用安全而轻便的容器来饮用啤酒。

    然而,与玻璃瓶相比,PET瓶的长期阻隔效果欠佳。因此,目前灌装行业面临的最大挑战是开发一种特殊包装瓶,用于灌装对氧气、二氧化碳流失和光敏感的产品。当然,任何解决方案都必须满足以上条件,而且必须同时具有极佳的可回收性。

提高PET的阻隔性能

    在生产过程中,我们可以采用一些方法来提高PET瓶装材料的性能以阻止气体穿过成品瓶的瓶壁。这些方法基本可分为两类:其一是利用单层或多层膜来提高其阻隔性能;其二是使用内部涂层。

多层结构

    使用多层塑料技术可以改善PET瓶的气体渗透性,在过去这涉及到生产3层、5层甚至7层结构。该方法常常需要对PET与其他聚合物进行共挤出或共注射处理。以这种方式生成的多层塑料具有极佳的气体阻隔性和成型质量,其氧气阻隔性是普通PET瓶的20倍。但是,二氧化碳流失量仅仅减少为原来的三分之一。

清除氧和单层

    另一种解决气体渗透问题的方法是含有氧清除剂的单层结构。功能层可以吸收从瓶外进入瓶内的氧分子,以及来自于PET基体、瓶内液体上方的空间以及饮料本身的氧分子。

    啤酒生产商希望在灌装过程中尽可能去除瓶中的少量氧气以维持啤酒的保质期。现在已经开发出专用氧清除剂与PET混合的单层结构材料,这一解决方案既便宜又方便。

内部涂层

    在PET材料上使用内部涂层的额外要求是,所用材料必须可以直接接触食品。西得乐的Actis涂层处理等技术一般通过真空中的等离子体乙炔冷气在内壁上沉积一层非晶碳或二氧化硅,从而提供极佳的氧气和二氧化碳阻隔性。但是沉积层很脆弱,与PET相比弹性较差,尤其是氧化硅。因此,涂层必须非常薄才不会受膨胀或内部压力等作用而脱落。今天无机涂层的发展已经取得显著进步,能够与有机涂层相媲美,可以保证瓶装啤酒6-9个月的保质期。

承受巴氏杀菌处理

    采用玻璃瓶装啤酒的另一个原因是巴氏杀菌处理的温度。如果在灌装之前进行瞬间巴氏杀菌处理就不会出现这个问题。但世界上大多数(约80%)啤酒都采用隧道式巴氏灭菌处理。该过程需先将啤酒灌入瓶内,然后让啤酒瓶通过一个高温隧道,这期间瓶内压力会升高。在如今众多碳酸软饮料常用的花瓣形底部以及新型热塑性PET树脂出现之前,瓶内高压会损坏PET瓶。

    然而,最近市场上出现了一种适用于瞬间和隧道式巴氏杀菌的PET瓶,它没有花瓣形底部,还可以用于灌装微过滤啤酒。此前的隧道式巴氏杀菌啤酒瓶在高温高压下需要一个花瓣形底部,而一种专门设计的香槟酒瓶式凹形底部解决了这一问题。西得乐研发的新啤酒瓶在隧道内可以承受20个巴氏灭菌单位(PU)的压力,这满足了啤酒的标准,而且在巴氏杀菌后它还能保持底部的稳定。这一首创的支持巴氏杀菌的轻质PET瓶还有金属瓶盖。瓶盖与非花瓣形底部让PET瓶在外观上非常像传统的玻璃啤酒瓶,而且还兼具PET独特的优点。

消费者的感受是关键

    对PET瓶装啤酒接受度最高的年龄段是18-25岁,这一代人从小到大看到的、购买的、饮用的都是塑料瓶装的饮料。然而,人们对PET瓶装啤酒有普遍的误解,认为PET瓶装啤酒会很快变热。事实上,虽然PET瓶的瓶壁更薄而且重量轻得多,但它维持啤酒冰镇的时间与相同大小的玻璃瓶一样长。

    啤酒生产商已经认识到PET材料在成本、性能和可持续性方面的优势,因此许多新技术已经将多种PET啤酒瓶推向市场。现在的关键是改变消费者的观念,让他们意识到塑料瓶同样可以装啤酒。啤酒瓶的质量取决于能否保持啤酒的质量和口感,啤酒瓶的外观也非常重要,这样消费者会认为PET瓶装的啤酒与以前玻璃瓶的相似。 

    如果消费者接受了这种安全、轻质而且具有良好消费体验的啤酒瓶,那么将有更多啤酒生产商采用PET材料灌装啤酒。